Petrified Forest National Park(化石の森国立公園)

Petrified Forest National Park (化石の森国立公園)はアリゾナ州北東部 Holbrook という町から約23マイル東に位置していて、あの ルート66で有名な高速道路40号線(I-40)沿いにあります。

ここの見所はなんといっても 色とりどりの美しい Petrified Wood (化石化した木)。日本語では珪化木(けいかぼく)と呼ぶそうです。約2億年前の木の化石が、砂漠の中にゴロゴロと転がっている風景は一見の価値ありです。

Petrified wood at Petrified Forest National Park, Arizona

Petrified wood at Petrified Forest National Park, Arizona

この美しい木の化石は一体どのように出来たのでしょう…

大昔、樹木が風や水によって倒れ流されて地下に埋まった後、地下水と火山灰の中のシリカ (二酸化ケイ素) を吸収し、長い年月をかけて結晶化しクオーツという鉱物となったそうです。

Petrified wood at Petrified Forest National Park, Arizona

Petrified wood at Petrified Forest National Park, Arizona

木の種類は針葉樹、シダ科、イチョウ科の木など様々。

Painted desert in Petrified Forest National Park

Painted desert in Petrified Forest National Park

まるで誰かがのこぎりで切ったように見えますが、これは自然にカットされたもの。

化石化の段階でヒビが入り、地上に出てくるまでの長い年月の間に自然の圧力よって割れていきます。クオーツの特性としてカット面はクリーンに、そして等間隔に割れるのだそうです。

Colorful petrified wood at Petrified Forest National Park, Arizona

Colorful petrified wood at Petrified Forest National Park, Arizona

化石化した木の断面。シリカクオーツの中に含まれる鉄、炭素、マグネシウムなどが様々な色を生み出します。まるで宝石のようです。

Colorful petrified wood at Petrified Forest National Park, Arizona

Colorful petrified wood at Petrified Forest National Park, Arizona

今回私達は木の化石を見る他に、もうひとつ目的がありました。それはここに生息する Collared Lizard (クビワトカゲ)を撮ること。Collared Lizard は黄色い頭部にブルーグリーンの体をした超派手なボディ。カラフルな化石の森に住むカラフルなトカゲ達に会ってみたくなったのです。

トカゲは住んでいる環境に合わせて体の色が進化していくと聞いたことがあるけど、ここにカラフルなトカゲが住んでいるのはそれが理由なのでしょうか。CA州のアンボイクレーターにいるトカゲや チャクワラ は周囲の火山岩と同じ黒や茶色をしているし、まだ見たことはないけど NM州の ホワイトサンズ国定公園 には真っ白のトカゲが住んでいます。外敵から身を守るために、周りの景色に溶け込むような色ををしているんですね。

トカゲが活動するのは朝か夕方なので、朝7時のオープンと同時に公園の南口から入り Giant Log Trail (0.4 マイルループ)と Crystal Forest Trail(0.75マイルループ)を散策しました。

Collared Lizard on petrified wood, Petrified Forest National Park, Arizona

Collared Lizard on petrified wood, Petrified Forest National Park, Arizona

数時間歩き回ってやっとお目当ての Collared Lizard (クビワトカゲ)を見つけました。あまり色がついていないのでメスと思われます。体長は20cmくらい。

Collared Lizard on petrified wood, Petrified Forest National Park, Arizona

Collared Lizard on petrified wood, Petrified Forest National Park, Arizona

トカゲは後ろからそーっとゆっくり近づいていくと、彼らも様子を伺っているのか急に逃げたりしません。かなり近くまで近寄ることができました。

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